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一文读懂阿里云挑战AWS的底气

2018年11月26日,阿里巴巴CEO张勇宣布:“阿里云事业群升级为阿里云智能事业群。集团首席技术官(CTO)张建锋(行癫)将兼任阿里云智能事业群总裁,向张勇汇报。原阿里云总裁胡晓明(孙权)将另有任用。”

阿里云迎来了新的总负责人,智能也首次明确纳入阿里云的业务范畴。

一文读懂阿里云挑战AWS的底气

阿里云智能事业群总裁张建锋(行癫)

其实2018年年初的时候,微软也有过类似的操作。微软在3月的时候将他的人工智能部门归在了其云计算和企业集团执行副总裁斯科特·格斯里(Scott Guthrie)的麾下。不过,ASP.NET之父是在四年前开始接手微软的云计算业务的,这段日子里张剑锋的功力则放在了带领淘宝、天猫以及聚划算的高速发展上。在张建锋开始接棒胡晓明的之前几天,微软实现了超过苹果并登顶全球市值第一的时刻,这让阿里云的这波操作就显得别具战略意义。

尤其是,胡晓明已经把阿里云打造成了可以远洋的超级航母,这让张建锋未来可以带领阿里云向AWS霸主地位做出更为有力的挑战了。

笃信“自主研发”的商业信仰

去年四月,云栖大会南京峰会上,阿里云副总裁李津指出:“中国只有两种云,一种是拿来主义的云,一种是自主可控的飞天云。”当外界质疑这种分类过于极端的时候,阿里云则认为这种分类则是市场需要的正确认知。

李津认为,自主可控能让阿里云走得更远,而飞天云正是阿里巴巴坚持自主可控道路的自信。

随着企业数字化转型的加速,业务更加依赖云作为现代化的基础设施。为此,能否有个稳定的云操作系统成为云服务商不得不重视的核心能力。由于云操作系统需要为从后端的服务器、存储到桌面端设备,从数据库应用到客户端应用,提供全面的支持,云操作系统涉及的关键技术也异常广泛,需要融汇传统IT架构方方面面的技术,尤其是集群操作环境。为此,中国的云服务商们在此分成了两派,一种是就是从底层操作系统开始的自主研发,一种是基于OpenStack、CloudStack、Cloud Foundry等第三方软件搭建。

以阿里云为代表的更多公有云服务商,基于安全、可控、成本等因素,都选择了自主研发。

飞天是由阿里云自主研发、服务全球的超大规模通用计算云操作系统,已经是全球最顶尖的操作系统之一。前年双十一的时候,它可以支持每秒32.5万笔的交易峰值,4200万次每秒的数据库处理峰值。目前“飞天”在全球200多个国家和地区提供服务,它能够将全球百万级服务器连成一台超级计算机,单集群可达10000台的规模,十万个进程达毫秒级响应。

飞天成功推向国际舞台后,阿里云也成为阿里巴巴国际业务生态里最为重要的增长极。此前不久,中国电子信息技术年会还向飞天云颁发科技进步特等奖,这也是该奖项设立15年以来首次颁发特等奖,体现了对飞天云的高度认可。

一文读懂阿里云挑战AWS的底气

飞天2.0发布

除云操作系统飞天之外,阿里近几年在自研道路上一发不可收拾,包括了端操作系统AliOS、数据库OceanBase、互联网中间件Aliware、神龙服务器、物联网平台Link、AI芯片NPU及人工智能ET大脑等一系列云堆栈核心技术上研发。

如今,阿里云成功进入了全球公有云服务的”3A时代“,成为与亚马逊AWS、微软Azure比肩的巨头,并被外界认为是最有希望挑战AWS霸主地位的挑战者。

同步,做先行者

近年来,越发可以注意到,阿里云可以和众巨头对标的地方越来越多。但有个特点也不难发现,在前沿技术方面,阿里云越发能够同步甚至领先巨头的创新了。

以AWS为例,每年一场的AWS re:Invent都是其展示黑科技最好的舞台,例如2017 AWS re: Invent大会期间,AWS就发布了100余项创新。作为云计算定义的鼻祖,其一举一动都关乎着公有云服务市场的发展方向,更会成为市场追随者们可以进步的标尺。例如,在2014年AWS发布了Lambda无服务器技术架构。自那以后,无服务器技术的概念就开始在云计算技术领域流行。多少年来,AWS re:Invent都成为进一步拉开中国云服务商与前沿巨头“贫富差距”的节点。

然而,随着阿里云近些年在科研投入力量的加强以及更具行业深入的战略眼光,AWS进一步拉开“贫富差距”的效果正在减弱。大致来看,阿里云可以和众巨头对标的地方大致可以分为三类:

1、补齐竞争对手率先创造的市场空间。例如,前文中谈到的对标AWS Aurora的PolarDB。AWS Aurora是2014年AWS re:Invent上发布的产品,由于完美兼容MySQL并提供更高的性能,成为之后很长一段时间MySQL数据库用户迁移云端的不二选择,让Autodesk、TIBCO、通用电气、BMC等成为AWS的拥趸。好在,阿里云三年磨一剑总算用PolarDB填补了这一市场空白。除此之外,飞天平台之于AWS、ECS之于EC2、ODPS之于Redshift、OAS之于Glacier,阿里云在不断的学习创新中,逐渐建立起了包括弹性计算、负载均衡、关系数据库、CDN、归档、数据处理等越发完善的云服务基础组件平台。

2、同步竞争对手的前沿产品。例如,今昨两年AWS re:Invent上Andy Jassy卖力吆喝的Nitro架构系统,并没有引起国内市场的太多重视。AWS寄希望于可以用Nitro架构系统未来可以取代现有Xen系统,更多占据弹性裸金属服务器蓝海,其在AWS产品体系的战略地位可见一斑。其实,阿里云早在去年已经凭借自研的X-Dragon神龙架构服务器做了Nitro做的事情。阿里云在去年中一次云栖大会上向与会者揭示了X-Dragon的内部架构,基于神龙架构的阿里云弹性裸金属实例ebmhfg5.2xlarge(8vCPU) 在10000位圆周率计算Superπ中跑出了1分26秒的成绩,比AWS基于Nitro架构计算型实例c5.2xlarge(8vCPU)快了15%。如今,神龙架构的弹性裸金属服务器已正式商业化售卖,支持8核、16核、32核、96核等多个CPU规格,并支持3.7 GHz——4.1 GHz的超高主频实例。

3、比竞争对手更为激进的前沿战略布局。例如,当下多数云巨头多从自研AI芯片开始的云计算支持的AI研究。虽说AWS在最近的一次AWS re:Invent上宣布了他的人工智能芯片Inferentia,并引起不小的反响。Inferentia确定主要框架何时与EC2实例一起使用,然后评估神经网络的哪些方面会从加速中受益最多,这为当前云服务针对CNN从训练到推理的加速迈进了一大步。阿里在这方面早已从多个赛道入手这一市场,以求AI芯片研究的弯道超车。例如,阿里去年不仅宣布了将自主研发Ali-NPU,更是宣布成立了平头哥半导体公司专心开发 AI 芯片。阿里巴巴集团CTO张建锋表示,阿里巴巴的第一款AI芯片将在今年发布,它会是全球指标最领先的芯片之一。

一文读懂阿里云挑战AWS的底气

阿里云数字化转型能力展示

显然,阿里云与AWS差距的每一步缩小或是领先,都有利于作为扩展全球服务的背书。

全球化阿里云服务

在2018杭州云栖大会上,当胡晓明被问到公司对全球市场有什么更大的计划时,胡晓明回答:“未来公司本地和海外业务将平分秋色。”

为此,我们看到阿里云在过去的一年里加速了海外数据中心的设立及云服务合作的推广。

一方面,阿里云通过更多海外可用区的开服,加速向自身服务向全球主流云计算市场的渗入,同时为阿里巴巴集团旗下其他服务以及渴望走向海外市场的中国企业扩张铺平道路。

2018年初,阿里云正式开通孟买印度数据中心,为企业和组织提供一整套包括弹性计算、数据库、存储和内容交付、网络、分析和安全等在内的相关服务。

3月15日,阿里云宣布,其在印度尼西亚的首个数据中心开始运营。该数据中心是我国第一个全球公共云平台,预示着阿里云开始真正布局全球。该数据中心可以提供从弹性计算、数据库服务、网络、安全和中间件到分析和大数据的全套云产品和服务,将满足电子商务、媒体、金融科技、游戏、物流、运输和制造等各行业本地企业的急速需求。

10月22日,阿里云在英国大区正式开服,提供了包括弹性计算、云存储、数据库、网络、安全、管理、应用服务等等,可以满足英国当地、欧洲以及中国出海客户的需求。英国大区双可用区同时开服,将提供更高级别的灾备和数据安全服务。IT产业研究机构Freeform Dynamics分析师Tony Lock认为,随着全球云计算市场不断发展,企业的产品、技术、服务日益成熟。“阿里云英国大区开服是个重要的里程碑。对于市场而言,欧洲、中东、非洲的企业都多了一个重要的全球云选择机会。”

目前,阿里云在新加坡、印度、马来西亚、印度尼西亚、澳大利亚、中东等全球19个地域,运营了52个可用区。这些云计算基础设施完整覆盖了美国、英国、德国、日本和中国,全球最大的五个云计算市场。

另一方面,阿里云正在同越多的海外企业签署专属合作,通过助力海外企业的数字化转型,直接分食当地云巨头市场。

据国外媒体报道,前不久阿里巴巴正在与英国电信集团(BTGroupPlc)就在欧洲合作开展云服务进行谈判。英国电信集团正在对其全球服务业务进行数字化重组。此前,英国电信集团已经与亚马逊等公司建立了合作伙伴关系,阿里此举意味着阿里云已经开始正面挑战亚马逊在欧洲云服务市场的主导地位。

早在两年前,阿里云作为中国云服务的代表已经引起欧洲企业的重视。2016年时,阿里巴巴与沃达丰在德国建立合作关系,通过其在法兰克福建立的第一个欧洲数据中心,使沃达丰能够转售如数据存储和分析等阿里云服务。此后,成功进入法国,与运输和通信公司BolloreSA合作开展云计算、大数据和人工智能等相关服务。

通过在欧洲、中东市场的不断深入,阿里云势必要增加同AWS、谷歌、微软、IBM等巨头在这些地区之前建立服务的直接竞争。不过,在阿里云EMEA区域总经理王业明最近在接受外媒的采访中表示,阿里云的很多比较优势,会成为EMEA(欧洲、中东和非洲地区)客户需要阿里云的重要理由。

首先,越来越多的国际客户希望在全球建立国际市场,尤其是拥有巨大潜在资源的中国,为此需要一个真正面向全球的云,而阿里云在这方面显然具有优势。毕竟,谷歌云尚未踏入中国市场,而AWS在中国地区开设了两个可用区和Microsoft的中国Azure区域都不能由自己运营,这让会阿里云的销售说服客户更具说服力。

此外,阿里云拥有广泛并完善的产品服务系列,可以提供包括弹性计算、云存储、数据库、网络、安全、管理、应用服务等竞争对手的提供的所有基础云服务实例,且阿里云服务操作同其它产品有很大的相似性,客户不需要付出很大的学习成本。

第三,针对垂直市场的更进一步需求,尤其是金融、娱乐、电商、工业领域,阿里云的本地化经验更具优势。一方面阿里云有着支撑如蚂蚁金服、淘宝网这些国外巨头难以提供如此规模的实例能力。另外,阿里云更是通过其飞天平台支持的ET大脑建立了垂直特定的AI应用,包括工业物联网洞察(ET工业大脑)、智能城市和医药的解决方案,从让AI数据流量直接作用于企业生产的广泛经验。

不过,一些欧洲市场潜在客户表示,期望阿里云可以有更多切实的欧洲本地案例研究,而不仅仅是让阿里巴巴规模成为背书。例如,国际客户可能会对依赖中国公共云提供商存在安全性和合规性成为最大的担忧,直接导致的是这让阿里云的ECS裸金属实例和超级计算集群(SCC)目前仅限于他上海数据中心。

对此,Gartner在他的最近的《云基础设施即服务魔力象限》中表示了相同的看法。Gartner认为,阿里云拥有一系列广泛的公共云集成IaaS + PaaS产品,可与其他超大规模供应商的服务组合相媲美,阿里云可以凭借这些通用技术成功用于国际市场,但在将中国的成功经验转化为本土以外的市场之前,也必须克服重大挑战,诸如建立所需的本地人才、行业专业知识和上市能力,尤其是潜在的国际客户在使用中国公司的服务时时会特别在意发现安全和监管合规的问题。

好在,阿里云在国际市场表现尚可,近一年来的规模增速超过400%,同时带动超过十万家中国企业规模化出海,包括大疆、游族等知名企业。阿里云在市场占有率上也开始表现出碾压对头的态势。据市场研究公司SynergyResearchGroup针对2018第三季度全球公共云服务市场的统计显示,阿里云排在谷歌云后面居第四位,但在同期亚太地区市场的排名中,阿里云则排名第二,远超谷歌云两个身位。

胡晓明给阿里云的全球化成绩打了80分,“在阿里云全球化的前三年里,我们在遵守当地法律、融入当地社区、支持当地基础设施建设方面投入了大量精力。我相信我们基本上已经解决了用户之间的信任问题。”

“3A”之后的小目标

阿里云在胡晓明治下有了“3A”的成就,张建锋的到来显然需要让阿里云更上一层楼才成。例如,人们已经在注视着张建锋能否带领阿里云达成个“小目标”。

一文读懂阿里云挑战AWS的底气

阿里云展台

那是胡晓明之前给就张建锋埋的坑,去年年中他在云栖大会上表示,要让阿里云三年赶上AWS的技术水平。

这或许意味着,未来三年我们将看到阿里云与AWS更多正面交火。不过,这对张建锋来说并不是一个全新的挑战。

前几日,斯坦福大学发布了最新的DAWNBench深度学习推理榜单,该榜单是人工智能领域最权威的竞赛之一,它要求参赛机构的计算平台对 5 万张图片进行精准识别并分类。榜单显示,阿里云获得了图像识别性能及成本的双料冠军,打破了亚马逊保持长达8个月的纪录,这也是该榜单首次出现中国科技公司。

显然,张建锋需要关心远不是这一次的输赢,而是需要认识到以人工智能、大数据、量子计算为核心的前沿科技领域,会成为阿里云将来赶上AWS的主战场。而这,也许是阿里云此时需要一位拥有资深云服务技术背景并并深谙阿里巴巴战略的人来执掌阿里云未来最为重要的原因。

最近,日本一桥大学创新研究中心评选出的全球“创新力”10强榜单引起了业界的广泛关注。很多近些年广为人知的科技巨头均有上榜,包括Facebook、亚马逊、谷歌母公司Alphabet。而阿里巴巴是中国唯一入榜企业。该创新研究中心分析了全球市值最高的150家全球企业和168家日本本土企业的数据,认为,今天创新力领先的企业正在积极投资人工智能、自动驾驶、量子计算机等“有望明显改变产业和社会的最尖端技术”,这成为当下全球创新潮流的大背景。

显然,阿里云需要更多“有望明显改变产业和社会的最尖端技术”,这是张剑锋的当务之急。

(本文首发钛媒体,文/王珂玥)

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